23 ene. 2011

La energía y el medio ambiente, temas urgentes

La Voz del Interior (23/01/2011)
La energía y el medio ambiente, temas urgentes para la ciencia

El desafío será llegar a una química verde, que exigirá diseñar nuevos procesos químicos trabajando en condiciones menos extremas. Nazario Martín.
A partir del 27 de enero, una avalancha de actos, congresos, escuelas, talleres y exposiciones con el denominador común de la química se desarrollarán en todo el mundo, con el objetivo central de celebrar esta disciplina y ponerla en el contexto que realmente tiene por derecho propio.
Ese día comenzará oficialmente el Año Internacional de la Química con el acto de apertura en París, organizado por la Unesco y la Unión Internacional de Química Pura y Aplicada.
La mayor parte de los ciudadanos sabe que la química es la ciencia que estudia la materia que nos rodea y que la transforma mediante las denominadas reacciones químicas. Sin embargo, esta ciencia es mucho más que una definición; forma parte de nuestro universo cotidiano. Todo lo que somos y todo lo que nos rodea es química.
Este año es una magnífica oportunidad para cambiar el discurso cotidiano que indica que “la química tiene mala imagen”. También lo es para anunciar las tremendas expectativas que esta ciencia tiene para mejorar de manera sustancial la calidad de vida y hacer nuestro futuro mucho mejor.
Los problemas más importantes a los que se enfrenta nuestra civilización requieren el concurso de todas las ciencias de un modo coordinado, en especial de la química, a la que se denomina ciencia central. Es el momento de utilizar la celebración como resorte para impulsar su conocimiento y también para señalar aquellos problemas cuya solución no podrá alcanzarse sin su concurso.
Lo que importa. La prestigiosa revista Nature , en su primer número de este año, insiste en este aspecto señalando lo que, en opinión de ciertos químicos prestigiosos, encontraremos en nuestro futuro próximo.
Sin embargo, los problemas fundamentales a resolver en el futuro y en los que nuestra civilización, entendida como tal, se juega el ser o no ser, ya habían sido señalados por químicos como George M. Whitesides (del prestigioso Instituto Tecnológico de Massachusetts), quien afirma que nunca como ahora la química había tenido mejores oportunidades y una investigación más importante que llevar a cabo para resolver problemas en ciencia fundamental y en ciencia aplicada, que son los que realmente importan.
En este sentido, a pesar de que algunos científicos (no químicos) consideran a la química una ciencia ya hecha, sin grandes problemas que abordar, es preciso señalar con rotunda contundencia que cuestiones fundamentales en el ser humano, tales como la comprensión de la célula y la naturaleza de la vida, el origen de la vida, el reconocimiento molecular en agua o las bases moleculares del sentido de la percepción y la inteligencia son algunas de las preguntas aún sin respuesta que preocupan al ser humano y que será necesario responder para llegar, realmente, a saber y entender lo que somos.
Bienestar social. Además, hay cuestiones no menos importantes que afectan al desarrollo del bienestar social y mantenimiento del medio donde vivimos que requieren, incluso, ser abordadas con mayor urgencia desde el ámbito de la ciencia.
Me refiero al problema central de la energía y sus derivados, como conservación del entorno, calentamiento global, contaminación, falta y calidad del agua y de los alimentos, etcétera.
Todo esto sin descuidar la necesidad del avance de la química en aspectos tan importantes como el diseño y la preparación de nuevos fármacos que permitan atacar enfermedades actuales aún no controladas y afrontar las que vendrán.
También el desarrollo de nuevos y más eficaces catalizadores que optimicen los procesos de producción (economía atómica y eliminación de subproductos y disolventes contaminantes) de la inmensa cantidad de productos químicos que la sociedad demanda.
Es decir, el desafío será llegar a una química verde, que exigirá diseñar nuevos procesos químicos trabajando en condiciones menos extremas; es decir, hacer una química mejor y más creativa.
La química se enfrenta, así, a numerosos retos trascendentales para nuestra sociedad, como seguramente nunca antes lo había hecho.
Sin embargo, el alto grado de conocimiento generado tanto en la manipulación y modificación de las moléculas (síntesis) como en la determinación estructural de los nuevos compuestos obtenidos (técnicas instrumentales y espectroscópicas) y los nuevos materiales creados con propiedades no convencionales, hacen que se puedan afrontar estos retos con mayores garantías.
Reconocer a las científicas. La ciencia y, por ende, la química, son una de las creaciones más sublimes del hombre, pero, también, de la mujer. Este año se celebra el centenario de la concesión del premio Nobel de Química a Marie Curie, en 1911, por el descubrimiento de dos elementos químicos radiactivos, el polonio y el radio, en 1898.
No hay duda de que ninguna otra mujer tuvo una trascendencia para la ciencia y para el avance social de la mujer como ella, quien además de haber recibido previamente, en 1903, el premio Nobel de Física (compartido con su esposo, Pierre Curie, y con Henri Becquerel) por sus contribuciones al descubrimiento de la radiactividad espontánea, fue también la primera mujer que impartió clases en la universidad, cuando en 1906 aceptó la cátedra de Física de la Sorbona, en París.
La presencia de la mujer en la ciencia es un hecho relativamente reciente. Aunque, por fortuna, esta situación puede considerarse normalizada, ya que no existen diferencias entre la producción científica de hombres y mujeres, sí hay diferencias sustanciales en el acceso a puestos de mayor responsabilidad, sueldo y reconocimiento profesional.
Es tarea urgente, tanto en el ámbito institucional público y privado como en el personal, terminar con esta discriminación inaceptable.
Ante tal cantidad de desafíos importantes, no sería casual que los años venideros sean espectadores de una auténtica revolución química. 2011 podría ser el año cero de esa revolución.

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